Riscoperto il più grande rifugio bellico della Floriana

Conrad Neil Gatt nel rifugio. Foto: Conrad Neil Gatt Photography

Quando il ricercatore freelance Steve Mallia è stato contattato dal consiglio comunale di Floriana per lavorare a un progetto su un pozzo scolastico, l’ultima cosa che pensava di trovare era il più grande rifugio della località.

Il rifugio, che si estendeva dalla scuola elementare di Floriana fino alla fine dei granai, non era accessibile da sei o sette decenni.

“L’abbiamo trovato per puro caso e coincidenza”, ha detto Mallia, specializzato in bacini idrici maltesi.

Lavorando nel sottosuolo al progetto qualche settimana fa, ha notato per la prima volta dei segni su un muro che sembravano l’ingresso di un rifugio. Dopo aver chiesto il permesso al Comune, ha riaperto l’ingresso e si è stupito della scoperta.

“Migliaia di persone passano per Floriana ogni giorno e nessuno ha idea del mondo che esiste sotto di loro”, ha detto di quello che il Dipartimento dei Lavori Pubblici chiama il più grande rifugio di Floriana.

Qualche giorno dopo, è stato raggiunto da Conrad Neil Gatt, fotografo e storico dilettante, che ha filmato la loro esperienza di attraversamento del rifugio per il suo canale YouTube.

Entrando nel rifugio, hanno trovato scale e un passaggio lungo e stretto con una serie di piccoli santuari a muro, stalagmiti e stalattiti.

Si sono imbattuti in diverse sculture a muro risalenti alla Seconda Guerra Mondiale, in vecchie bottiglie di Portanier Trufruit e in una stanza dipinta di nero.

Entrando nel rifugio, hanno trovato delle scale e un passaggio lungo e stretto con una serie di piccoli santuari a muro, stalagmiti e stalattiti

Gatt in the shelter. Photo: Steve MalliaGatt nel rifugio. Foto: Steve Mallia

“È stato dipinto con catrame nero per aiutare a ridurre l’umidità perché questa stanza è stata utilizzata dalla chiesa per conservare alcuni degli oggetti più preziosi durante la guerra, poiché la chiesa di San Publio è stata pesantemente bombardata”, ha spiegato Mallia.

Il rifugio ha anche una caratteristica raramente vista: è diviso in due livelli.

Mallia ha detto: “Sono stato in centinaia di rifugi, ma non ne ho mai visto uno così”.

Attraversando il livello inferiore, che sarebbe stato usato anche per riparare le persone durante la guerra, hanno trovato circa 70-80 cm di acqua in alcune sezioni.

“A causa di particolari spazi confinati come questo, è sempre necessario portare con sé un rilevatore di gas e, soprattutto, un amico. Quando entro in un rifugio, voglio continuare ad andare avanti finché non arrivo alla fine e sbatto contro un muro. Può essere pericoloso, ma mi assumo questo rischio”.

Il rifugio ha 30 stanze e può ospitare circa 400 persone. Tuttavia, Mallia ritiene che potrebbe ospitarne altre 400 anche al piano inferiore.

Mallia e Gatt sperano che il rifugio venga pulito e restaurato in modo che le persone possano accedervi almeno una volta all’anno, un’ambizione sostenuta dal sindaco di Floriana Vince Borg.

Borg ha detto che il rifugio deve ancora essere pulito e devono essere eseguiti controlli di sicurezza. Tuttavia, se tutto va secondo i piani, vorrebbe che fosse aperto al pubblico il prossimo ottobre, in tempo per l’evento comunale Ġenna ta’ Ġonna, una giornata annuale di apertura di Floriana per consentire ai cittadini di godere e apprezzare i giardini pubblici e il patrimonio culturale.

Gatt and stalactites. Photo Conrad Neil Gatt PhotographyGatt e le stalattiti. Foto Conrad Neil Gatt Photography