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Centenario del padiglione di Malta all’Esposizione dell’Impero Britannico del 1924

La festa reale lascia il padiglione di Malta. La festa reale lascia il padiglione di Malta. Foto: Susan Momapalao De Piro con il permesso del Casino Maltese

Nel 1923, quando furono elaborati i progetti per il padiglione di Malta all’Esposizione dell’Impero Britannico del 1924, Edward Tancred Agius (1849-1924) rappresentava una figura importante per gli interessi maltesi a Londra e nel Regno Unito.

Edward aveva avviato un’attività commerciale nella City di Londra nel 1869, all’età di 19 anni. Con l’apertura del Canale di Suez nel 1869, vide l’opportunità di spedire carbone dall’Inghilterra per rifornire la Royal Navy di Malta e altre basi in tutto il mondo.

Presentation of bouquets to Queen Mary and Queen Elena by Edward Tancred Agius’s granddaughters Marie and Suzanne Agius. Photo: Agius family archive
Consegna dei bouquet alla Regina Maria e alla Regina Elena da parte delle nipoti di Edward Tancred Agius, Marie e Suzanne Agius. Foto: Archivio della famiglia Agius

Edoardo sposò Maria Concetta Muscat nella chiesa di Santa Caterina, a La Valletta, nel 1873. Tornò a Londra per vivere a Hampstead per il resto della sua vita, ma trascorse diversi mesi all’anno a Malta, soprattutto quando le sue quattro figlie sposarono uomini maltesi e formarono le loro famiglie a Malta.

Edward avviò altre attività commerciali, tra cui l’importazione dei primi autobus a Malta nel 1905 e gestì il primo servizio di autobus con suo cognato, Joseph Muscat.

Nel 1904, il fratello di Edward fu consacrato arcivescovo Ambrose Agius e nominato delegato apostolico di Pio X nelle Filippine. Allo stesso tempo, Edoardo fu nominato Ciambellano laico della Spada e del Capo.

Edward divenne il portavoce del governo maltese a Londra e rappresentò Malta in occasione di eventi come l’incoronazione di Giorgio V, nel 1911. Fu determinante nel garantire che il padiglione di Malta fosse costruito e pronto per il giorno dell’inaugurazione dell’esposizione.

Nel 1923 si tenne una mostra preliminare per incoraggiare l’industria a partecipare e, oltre alle medaglie, furono assegnati anche premi in denaro. Il dottor Ugo Mifsud (poi primo ministro di Malta) fu il presidente locale del comitato speciale dell’esposizione, mentre Edward Tancred Agius, presidente dell’Associazione di Malta a Londra, fu nominato commissario per Malta all’esposizione. Ugo Mifsud era il nipote di Edward da parte della cognata Philomena Muscat.

Edward Tancred Agius (right) inside the ‘Malta under the Knights’ hall at the Malta pavilion. Photo: Agius family archive
Edward Tancred Agius (a destra) all’interno della sala “Malta sotto i Cavalieri” del padiglione di Malta. Foto: Archivio della famiglia Agius
Edward Tancred Agius dressed as a Lay Chamberlain of the Sword and Cape. Photo: Agius family archive
Edward Tancred Agius vestito da ciambellano laico di Spada e Capo. Foto: Archivio della famiglia Agius

Il padiglione fu modellato sul modello di una fortezza maltese, con l’ingresso anteriore come porta di Mdina e le porte laterali come una delle porte di Vittoriosa. Dalle foto si evince che la struttura si estendeva su una superficie di circa 60 metri quadrati e un’altezza di 20 metri. Aveva tre sale per mostrare la “Malta industriale”, la “Malta dei Cavalieri” e la “Malta preistorica”.

La sala “Malta ai tempi dei Cavalieri” aveva armature prese in prestito dall’Armeria del Palazzo, a La Valletta. La sala “Malta preistorica” ospitava due dipinti dell’artista maltese Robert Caruana Dingli (fratello minore di Edward Caruana Dingli). Questi sono ora esposti nel museo di Għar Dalam, a Birżebbuġa.

Il sindaco Albert E. Abela, nel suo libro A Nation’s Praise: Malta – People, Places and Events, Historical Sketches, scrive: “Il padiglione di Malta copriva una superficie di 370 metri quadrati. Il primo premio per il miglior design di un padiglione è andato all’architetto G. Caruana e il secondo premio all’architetto Albert Laferla. L’ingresso principale del padiglione era una perfetta replica della porta principale di Mdina, mentre i due ingressi laterali erano riproduzioni dell’ingresso di Vittoriosa”.

Edward Tancred Agius leaving the pavilion followed by family members. Photo: Agius family archive
Edward Tancred Agius lascia il padiglione seguito dai familiari. Foto: Archivio della famiglia Agius

Il padiglione di Malta fu il più popolare tra quelli delle nazioni più piccole. The Sphere del 19 luglio 1924 lo descrisse come “una delle meraviglie dell’esposizione”. Altrove, il padiglione di Malta fu descritto come “il più scientificamente organizzato delle mostre della Gran Bretagna”.

Il Times (di Londra) scrisse il 27 maggio 1924: “Malta è in grado di trasmettere un’impressione duratura dell’isola attraverso il delizioso e artistico padiglione in cui sono rappresentati fedelmente 50 secoli della sua storia. La sezione dei merletti del padiglione è stata la meraviglia e l’ammirazione di ogni visitatore.

“Il padiglione di Malta aveva un proprio giardino con sentieri ordinati, aiuole e panchine, intervallati da chioschi che vendevano merletti e altri prodotti maltesi, oltre ai tradizionali cibi maltesi. L’effetto complessivo del magnifico padiglione e del suo giardino ben allestito è stato quello di trasformare quel luogo caro di Wembley in una piccola Malta”.

Prima dell’apertura, fu prodotta una serie di cartoline in vendita nella foto di Edward Agius nella Sala dei Cavalieri.

Il diario del figlio di Edward, Arthur, del 1924, ci dice che la famiglia (che viveva a Hampstead e Kensington) era presente il giorno dell’inaugurazione e fece frequenti visite durante i sei mesi di apertura della mostra. Il 28 maggio, il Re e la Regina d’Italia, accompagnati da Re Giorgio e dalla Regina Maria, visitarono il padiglione di Malta, dove la Regina Elena e la Regina Maria ricevettero un bouquet dalle nipoti di Edoardo, Marie Agius, di 7 anni, e Suzanne Agius, di 6. Questa occasione è ricordata in una serie di foto incorniciate che sono appese al Casino Maltese, a La Valletta.

Framed set in the Casino Maltese. Pohoto: Susan Mompalao De Piro, great-granddaughter of Edward Tancred Agius, with permission permission from the Casino Maltese
Set incorniciato nel Casino Maltese. Pohoto: Susan Mompalao De Piro, pronipote di Edward Tancred Agius, con il permesso del Casino Maltese

Il 24 maggio, una corrispondenza su The Tablet segnalava l’assenza di una presenza cattolica all’esposizione. I fondi furono presto raccolti e, alla fine di giugno, fu costruito un piccolo oratorio su un terreno libero di fronte al padiglione di Malta. Questo fu formalmente inaugurato e benedetto dal cardinale Francis Bourne il 30 giugno.

Purtroppo, nelle settimane successive Edward Agius si ammalò in modo terminale e morì nella casa di famiglia al numero 3 di Belsize Grove, il 21 settembre. I suoi funerali si tennero nella chiesa di San Domenico, a Hampstead, e il 10 ottobre fu celebrata una messa commemorativa nell’oratorio della mostra di Wembley, alla quale parteciparono tutti i membri della famiglia che si trovavano a Londra.

The oratory opposite the Malta pavilion.
L’oratorio di fronte al padiglione di Malta.

L’esposizione fu riaperta per sei mesi nel 1925 ma, questa volta, senza il padiglione di Malta, forse perché non c’era più la forza trainante di Edward dietro l’impresa. Egli fu sempre il promotore di tutto ciò che riguardava Malta, dal momento del suo arrivo a Londra nel 1868 fino alla sua scomparsa nel 1924, e ha lasciato un’eredità variegata di oltre 420 discendenti sparsi in tutto il mondo, principalmente in Inghilterra e a Malta.

Peter Agius è il pronipote di Edward Tancred Agius. Nato a Hampstead e residente nell’Hampshire, Regno Unito, è co-amministratore del gruppo Facebook Malta Vintage History, che conta 35.000 membri. Per ulteriori informazioni, visitare il sito www.agiusww1/empire.

Invitation to the coronation of George V. Photo: Agius family archive
Invito all’incoronazione di Giorgio V. Foto: Archivio della famiglia Agius
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