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Il titolo della concattedrale di San Giovanni e i suoi bellicosi 445 anni di storia

Consacrata il 20 febbraio 1578, 445 anni fa, la Concattedrale di San Giovanni a La Valletta è stata recentemente riconosciuta da TripAdvisor come la vincitrice del premio “Travellers’ Choice Best of the Best 2022” ed è stata inserita nella lista delle 25 migliori attrazioni in Europa.

Il sontuoso tempio costruito dall’architetto maltese Girolamo Cassar (1530-1593) tra il 1573 e il 1577 rimane l’attrazione turistica più visitata di Malta, con una stima di mezzo milione di visitatori all’anno.

Il suo fondatore, il Gran Maestro francese Jean l’Evesque de la Cassière (1572-1581), la fece costruire appositamente come chiesa conventuale dell’Ordine Militare Ospedaliero di San Giovanni. Si tratta di un ottimo esempio di architettura barocca impreziosita da un abbellimento degli interni, tra cui spiccano le opere di Caravaggio e Mattia Preti, che appaiono come i principali punti di riferimento di quello che viene giustamente percepito come lo zenit del barocco maltese. Come concludono Jean Carpentier e François Lebrun: “Nel XVII secolo, grazie alla prosperità dell’Ordine, Malta diventa una mostra, un’esposizione permanente dell’apogeo dell’arte barocca: architettura, scultura, pittura, ornamenti”.

Gli annessi laterali alla cattedrale sono stati aggiunti successivamente e presentano lo stemma del Gran Maestro António Manoel de Vilhena, che regnò dal 1722 al 1736. Centinaia di lapidi di marmo intarsiato risalenti all’inizio del XVII secolo coprono l’intero pavimento. Ognuna di queste tombe commemora un cavaliere dell’Ordine morto su queste isole.

Baroque symbols depicting the Order of the Knights of Malta on an aisle wall inside St John’s. The eight-pointed cross is internationally recognised as the Cross of Malta, representing the Maltese nation. Photo: St John’s Co-Cathedral FoundationSimboli barocchi dell’Ordine dei Cavalieri di Malta su una parete della navata di San Giovanni. La croce a otto punte è riconosciuta a livello internazionale come la Croce di Malta, che rappresenta la nazione maltese. Foto: Fondazione della Concattedrale di San Giovanni

Ornamenti barocchi

L’opera d’ingegno di Preti ha lasciato il segno in molti visitatori, come testimoniato da Dominique Vivant Denon, futuro direttore del Louvre – che visitò Malta nel 1778 e di nuovo nel 1798 -, che ha osservato lo stile dell’artista “nell’idioma di Paolo Veronese nel disegno e nel colore”. L’intensa interpretazione di Caravaggio del martirio del Battista non solo ha ipnotizzato i visitatori contemporanei, ma sembra essere maturata in una forma di icona nazionale locale. Fino a qualche decennio fa, numerose famiglie maltesi esponevano copie della drammatica Decapitazione nei loro modesti salotti, come per affermare la loro proprietà del lascito nazionale di Caravaggio.

Lo splendore iconico del tempio e i rituali liturgici religiosi che questo luogo di culto ha ospitato fin dalla sua consacrazione si sono irradiati in tutto l’arcipelago maltese, come testimoniano decine di altre chiese barocche in città e villaggi. Deve aver contribuito a ispirare architetti e artisti maltesi ad adottare gli stili barocchi importati in tutti i loro aspetti creativi, dall’architettura, all’arte, alla letteratura e alla musica, fino alle espressioni festive, sostenendo la costruzione dell’identità europea maltese nel periodo post-medievale. Feste, riti e celebrazioni pubbliche costruiscono la memoria collettiva, alimentando l’identità.

Proprietà litigiosa

In quanto concattedrale, San Giovanni condivide la sede dell’arcidiocesi cattolica romana di Malta con la più antica cattedrale di San Paolo a Mdina.

Lo storico dell’arte Mario Buhagiar, che nel 1990 ha presentato a Madrid una ricerca su San Giovanni, sottolinea che fino al 1798 il luogo sacro della Valletta apparteneva esclusivamente all’Ordine.

Il vescovo, la cui chiesa cattedrale era isolata a Mdina, non poteva esercitarvi le sue funzioni senza autorizzazione. Poiché i Cavalieri avevano chiarito che il vescovo non aveva giurisdizione nella nuova città, nel tentativo di aggirare la loro intransigenza, nel 1577 la Curia maltese costruì la chiesa dedicata al Naufragio di San Paolo, dalla quale il vescovo poteva officiare le feste liturgiche per i parrocchiani maltesi residenti a La Valletta.

In seguito, il vescovo Baldassare Cagliares (1614-1635), già cappellano conventuale ed ex revisore di fiducia del Gran Maestro Alophe de Wignacourt (1601-1622), in barba ai Cavalieri, acquistò un terreno all’interno della città e senza autorizzazione iniziò a costruire il suo palazzo. Nonostante la reazione rabbiosa dell’Ordine, la residenza vescovile si concretizzò grazie all’intervento della Santa Sede.

In quanto concattedrale, San Giovanni condivide la sede dell’arcidiocesi cattolica romana di Malta con la più antica cattedrale di San Paolo a Mdina

Esclusività della Curia

Bonaparte’s chirograph donating the exclusive use of St John’s to Bishop Labini in 1798. Former Museums director Fr Marius Zerafa was of the opinion, and this author concurs, that it should be permanently exhibited at the refurbished St John’s museum.Chirografo di Bonaparte che dona l’uso esclusivo di San Giovanni al vescovo Labini nel 1798. L’ex direttore dei musei P. Marius Zerafa riteneva, e questo autore concorda, che dovesse essere esposto in modo permanente nel rinnovato museo di San Giovanni.

Nel 1798, quando l’Ordine cedette tutti i suoi possedimenti sull’isola alla Repubblica francese, il generale Napoleone Bonaparte, a seguito di una richiesta del vescovo Vincenzo Labini (1780-1807), lasciò in eredità il magnifico tempio di San Giovanni perché fosse utilizzato esclusivamente dalla Chiesa cattolica maltese. Il lascito, datato 13 giugno 1798 e conservato presso l’Archivio Ecclesiastico di Floriana, disponeva che la “Chiesa di San Giovanni fosse messa a disposizione del Vescovo di Malta per essere utilizzata come concattedrale“.

Nonostante l’indecifrabile parola finale originale – il linguista e ricercatore Joseph Brincat afferma che deve essere stata copiata male a causa della sua novità nel vocabolario liturgico dell’epoca – la proprietà della chiesa rimase appannaggio del legittimo governo dell’isola. Consapevole del fatto che nell’atto di fondazione del 1577 La Cassière aveva stabilito che, nel caso in cui l’Ordine avesse lasciato Malta, San Giovanni sarebbe stata officiata dal clero autoctono, il vescovo fece una petizione e ottenne da Roma una sanzione temporanea della concessione di Bonaparte.

Dopo la partenza dei Cavalieri, i maltesi sembrano aver adottato la splendida eredità dell’Ordine come testimonianza della propria individualità, perpetuando vari simboli barocchi – primo fra tutti la croce maltese a otto punte – e stili come ingredienti di distinzione che li hanno contraddistinti durante le contrastanti caratteristiche egemoniche non cattoliche, non latine e non barocche della successiva colonizzazione britannica (1800-1964).

Rivendicazioni britanniche

Sotto gli inglesi, tuttavia, St John’s si rivelò presto una questione spinosa: Alexander Ball, il primo commissario britannico dell’isola, fu irremovibile nel sostenere il principio repubblicano francese secondo cui il suo governo aveva ereditato il tempio, come proprietà, per diritto legale. Le proteste del vescovo, che sosteneva che la chiesa apparteneva all’Ordine in quanto ente religioso e non in quanto potere sovrano, furono inutili. Una commissione reale britannica, nel 1812, ritenne infondate le rivendicazioni della Curia maltese e sostenne, senza apparente giustificazione, che il governo precedente aveva concesso alla Chiesa maltese solo l’uso temporaneo di St John’s. “Le dotazioni e le entrate di St John’s”, sosteneva, “erano considerevoli e la Corona britannica non poteva rinunciare ai suoi diritti su di esse”.

Questa disputa si protrasse per diversi anni. Nel maggio 1808, il nuovo vescovo, Mons. Ferdinando Mattei, accettò di permettere l’erezione di un trono reale sia nella chiesa di San Giovanni che nella cattedrale di Mdina. Come reazione, il commissario civile boicottò tutte le funzioni statali a San Giovanni.

Con l’arrivo di Thomas Maitland, primo governatore britannico dell’isola nel 1813, il vescovo Mattei negoziò un accordo in base al quale il governatore avrebbe avuto una predella al di fuori del parapetto dell’altare, sul lato del Vangelo, mentre il vescovo avrebbe avuto il proprio trono su quello dell’Epistola, di fronte al trono reale.

Negli anni successivi, gli inglesi continuarono a sottolineare la loro proprietà esclusiva del santuario e gli zelanti protestanti fecero pressione per trasformarlo in una cattedrale anglicana. Alla fine, però, prevalse il buon senso. Il governatore e il segretario di Stato previdero che un tale passo avrebbe irrimediabilmente alienato il sostegno del clero maltese che, come ben sapevano, poteva esercitare un grande potere politico.

Il progetto fu quindi abbandonato e la comunità anglicana dovette accontentarsi di una piccola cappella privata all’interno del palazzo del governatore e attendere gli anni Quaranta del XIX secolo per costruire una propria cattedrale a La Valletta.

Nel gennaio 1816, Papa Pio VII accolse la richiesta del vescovo e diede formalmente il riconoscimento papale allo status di concattedrale. La fine definitiva della saga avvenne in seguito, quando Papa Pio XI sancì il conferimento dello status nel settembre 1925, dopo che era diventato ovvio che l’Ordine di Malta non sarebbe tornato in possesso della cattedrale.

Locazioni commerciali

L’attuale contenzioso giudiziario riguardante l’affitto e la proposta di sfratto degli affitti commerciali nel complesso di San Giovanni evoca un altro episodio litigioso avvenuto nel 1861. Nel corso di lavori di ristrutturazione di alcuni locali sotterranei appartenenti a condomini confinanti con la chiesa in St John’s Square, una delle cripte della concattedrale fu violata e alcune lastre tombali furono rimosse, apparentemente con il permesso del sacerdote responsabile.

L’allora vicario generale, il canonico Filippo Amato, cercò un rimedio legale e ottenne dai tribunali un mandato di inibizione che ingiungeva all’esattore delle tasse fondiarie di desistere dall’eseguire ulteriori lavori. Il vicario ottenne un atto di citazione contro il governo coloniale, che non fu ritirato prima della fine dei lavori.

Brividi caravaggeschi

Fr Zerafa (centre on parvis) is seen here in 1999 directing operations on the return of Caravaggio’s Beheading to St John’s Co-Cathedral after its restoration in Florence. Photo: Charles XuerebPadre Zerafa (al centro sul sagrato) è qui visto nel 1999 mentre dirige le operazioni per il ritorno della Decapitazione di Caravaggio nella Concattedrale di San Giovanni dopo il suo restauro a Firenze. Foto: Carlo Xuereb

La persistente questione della proprietà si riaccese nel 1956, subito dopo il referendum di Malta sull’integrazione con la Gran Bretagna. I due dipinti di Caravaggio, la Decollazione di San Giovanni e il San Girolamo, furono inviati a Roma dal governo maltese su invito dello Stato italiano per essere restaurati. Al termine dei lavori, nel febbraio 1957, i dipinti tornarono a Malta e, arbitrariamente, furono portati al Museo Nazionale invece che a San Giovanni, dove erano stati per secoli.

Come previsto, l’incidente suscitò un grande clamore e le proteste, guidate dalla Chiesa, si trascinarono per mesi. La questione fu discussa in parlamento e il 17 aprile 1958 i due dipinti furono restituiti a San Giovanni nel cuore della notte. Molti osservatori contemporanei ritennero che, sebbene il governo avesse indicato l’umidità come la ragione principale per cui i dipinti non erano stati ricollocati al loro posto, l’affare Caravaggio aveva fornito all’allora premier maltese Dom Mintoff un’ottima occasione per vendicarsi dell’arcivescovo dopo che quest’ultimo non lo aveva sostenuto nella campagna di integrazione.

Caravaggio ebbe un ruolo ancora più emozionante alla fine del 1984, quando il San Girolamo fu rubato in modo rocambolesco per ottenere un riscatto. Secondo i Diari di Caravaggio dell’allora direttore dei Musei, p. Marius Zerafa, pubblicati nel 2004, ne seguì una strana e movimentata saga, fino a quando lo stesso erudito domenicano gestì con audacia le trattative che portarono al recupero del dipinto con soddisfazione di tutti.

The Caravaggio painting of St Jerome which was stolen from the Oratory of St John’s in Valletta in December 1984. It was hung again in its place in 1991 after a thrilling recovery operation and eventual restoration. Photo: Wikipedia.comIl dipinto caravaggesco di San Girolamo rubato dall’Oratorio di San Giovanni a La Valletta nel dicembre 1984. Fu riappeso al suo posto nel 1991, dopo un’emozionante operazione di recupero e di restauro. Foto: Wikipedia.com

Un paio di anni prima di morire, alla fine dell’anno scorso, don Marius – un rinomato ricercatore di storia dell’arte – aveva confidato a questo autore e a molti altri di aver scritto un racconto più dettagliato dell’avventuroso furto e del recupero, che avrebbe voluto pubblicare dopo la sua morte.

Era anche dell’opinione, e questo autore è d’accordo, che il chirografo di Bonaparte che dona l’uso esclusivo di San Giovanni a Labini nel 1798 dovrebbe essere esposto in modo permanente nel nuovo museo di San Giovanni, una volta riaperto. Don Zerafa ha inoltre suggerito di esporre un facsimile ingrandito del documento storico sulla facciata del tempio.

Half a million people visit St John’s yearly. Pity they enter through an entrance in Republic Street marred by a cluttered sight comprising of commercial paraphernalia. This European heritage deserves better, believes this author. Photo: Charles XuerebMezzo milione di persone visitano San Giovanni ogni anno. Peccato che vi accedano da un’entrata in Republic Street, rovinata da una vista ingombra di oggetti commerciali. Questo patrimonio europeo merita di meglio, secondo l’autore. Foto: Charles Xuereb

Dal 2001, in seguito a un accordo tra il governo e la Chiesa cattolica di Malta, la St John’s Co-Cathedral Foundation, governata da un consiglio composto da tre membri nominati dall’arcivescovo di Malta e altri tre dal primo ministro, è la custode di questo importante santuario barocco. Nella sua dichiarazione di missione, oltre ad amministrare la chiesa, la fondazione afferma di “promuovere la Concattedrale di San Giovanni come centro di ricerca, rendendola accessibile a beneficio del pubblico, degli studiosi e dei ricercatori”.

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